Palestine by Joe Sacco, published by Jonathan Cape, 2003

joe-sacco2Joe  Sacco’s famous  graphic  novel,  Palestine,  which  was  initially  published in serial  forms  in  nine  volumes, and  later  in  2001, assembled  as  a  whole,  brings  to  us  the  rather  surreal  state  of  existence  in  what  is  known  as  the  Israeli  occupied  land,   Palestine. The  very  genre  of  the  graphic  novel  brings  forth  not  only  the  ‘question  of  Palestine’ with  its  hyper  visibility  on  the  surface  level,  but  is  predicated  on  the  larger  notion  of  the  Palestinian  presence,  through  different  narratives.  Palestine shows  us  the journey  of  Sacco,  into Palestine, investigating the  attempted  erasure  of  the  Palestinians,  in  mainstream  discourses, retracing  its  origin  into  the  (in)famous  Balfour  Declaration  of  1917.

Joe  Sacco’s  graphic  novel,  Palestine  stands  out  for  its  remarkable  portrayal  of  the  Palestinian  issue,  of  the  everyday  life  of  the  Palestinians  in  a  land  of  not  just  conflict  but  a  veritable  battle  field.  Sacco  must  be  credited  for  his  acumen  in  capturing  the  nuances  of  the  different  narratives, thereby de-sensationalising  the  entire  media hype.   This  graphic  novel  is  a  detour  from  our  comfortable  notions  of  ‘home’,  making  it  a  contingent  space,  where  both  the  voice  of  the  invader/settler  and  the  exiled/settler,  intersect.

One  of  the  most  interesting  facets  of  this  genre,  is  how  Sacco  brings  an  entire  political  issue  into  the  realm  of  the  comic,  where  the  caricatured  sketches  have  more  than  a  few  serious,  in fact,  philosophical  implications,  even  while  introducing  an  element  of  dark  humour,  sometimes,  in  a  stark  manner  and  at  times  with  minor  subtleties.  Sacco  must  be  applauded  for  the  extensive  detailing  invested  in  this  graphic  novel  that  brings  it  somewhere  between  a  black  and  white  illustration  and  photographic  representation  and  yet  it  exceeds  both  these  forms,  in  its  own  fashion.

As  readers,  much  like  the  journalist  himself  at  the  beginning,  we  are  equipped  with  only  the  populist  understanding  of  the  deeply  entrenched  political  scenario,  that  simply  glosses  over  a  rather  problematic  history  and  narrative.  It  is  only  when  we  enter  the  realm  of  this  graphic  novel,  we  are,  much  like   Sacco  himself,  implicated.  The graphic novel,  takes  us  across  the  different  cities  that  are  largely  occupied  by  Israel,  from  Hebron,  Ramallah,  Nablus,  Jerusalem,  Jabalia,  West  Bank  to  Gaza,  all  reviving  the  images  of  concentration  camps in  these  refugee  centres. Sacco in  his  chequered  experiences,  all  over  these  places,  shows  us  the  portrayal  of  the  everyday  life  of  the  Palestinians.  He  shows  us  the  facade  of  human  rights  and  democracy,  squashed  under  the  euphemism  of  ‘Collateral  damage’.  At  the  same  time,  the  Palestinians’ constant  resistance  to  oppression,  by  the  act  of  not  only  throwing  stones,  but  to  continue  to  live  life,  through  their  expressions  of  fear,  faith,  happiness,  hope,  anger,  marriage  and  childbirth,  proud  endurance  of  humiliations  and  sufferings  and  the  innate  urge  to  narrativize  their  stories,  also  comes  to  the  foreground.  It  is in  their  daily  practices  of  having  tea  with  extra  helpings  of  sugar,  their  gatherings  filled  with  laughter,  mockery  and  tears,  that  makes  us empathise  with  them.  It  shows  the  Palestinians  constantly  performing  the  role  of  a  Witness,  giving  testimonies  to  the  oppressions  they  have  been  undergoing.  At  the  same  time,  there  is  a  level  of  scepticism,  before  the  Journalist  or  to  the  Western  Media  as  such.  We  see  their  despair  and  distrust  of  the  larger  indifferent  world  and  yet  their  only  reliance  is  on  their  need  to  narrate  their  stories,  somehow.   One  of  the  most  interesting  facets  of  this  graphic  novel,  is  the  role  of  the  journalist,  Sacco  himself.  He  discards  the  notion  of  objectivity,  for  a  more  honest  approach  although  from  his  subjective  lenses.  As  such,  he  is  presented  as  an  active  participant  in  his  observations,  with  the  package  of  his  own  biases  and  idiosyncrasies,  while  confronting  a  diametrically  opposite  cultural  logic.  At  the  same  time,  he  subtly  hints  a  jibe  at  himself  and  the  larger  petit  bourgeois  intellectuals,  who after  all  would  love  a  shower  under  hot  water  and  rather  sit  themselves  comfortably,  reading  ‘Edward  Said’.

Palestine,  obviously  ends  in  the  moment  of  crisis,  of  an  Israeli  soldier,  interrogating  a  Palestinian  child,  who  is  left  with  a  fatigued  expression,  anticipating  the  absence  of  reconciliation,  and  a  bleak  future.  A  moment  that  captures  the  extreme  tension  and  fragility  of  relationship  between  two  different  individuals,  hindered  by  the  burden  of  history  and  blood.  Sacco’s  graphic  novel,  is  a  brave  tale  of  resilience,  of  Palestinian  identity,  in  the  face  of  continued  persecution.  It  is  a  brilliant  political  treatise,  through  the  realm  of  aesthetics,  to  give  representation  to  the  voices  of  marginalised  and  also  understand  the  power  dynamics  that  determine  the  relationship  of  the  executioner  and  the  victim.  At  the  end,  I  am  reminded  of  the  words  of  Mahmoud  Darwish,  that  sums  up  the  feeling of  reading  Palestine ….   “ I  have  the  wisdom  of  one  condemned  to  die,  I  possess  nothing  so  nothing  can  possess  me  and  have  written  my  will  in  my  own  blood : Oh  inhabitants  of  my  song,  trust  in  water.’’

– Ayesha Begum

ayesha begum


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s